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Entre 1837 et 1860, Charles Darwin a tenu un journal de chaque livre qu’il a lu, y compris « An Essay on the Principle of Population », « Principles of Geology » and « Vestiges of the Natural History of Creation ». Il y en avait beaucoup d’autres: 687 titres en anglais seulement, et pas de fiction, ce qui signifie qu’il faisait en moyenne un livre tous les dix jours. Après que Darwin ait terminé chacun de ses livres, comment a-t-il décidé quoi lire ensuite ?

Dans cette décision, un scientifique comme Darwin a été confronté à un problème semblable à celui qui afflige l’écureuil à la recherche de noix. Est-il préférable de faire une recherche approfondie dans un domaine (ou sujet), ou de passer en continu à de nouveaux domaines (sujets)? L’alimentation, que ce soit pour les noix ou l’information, se résume à un choix entre l’exploitation et l’exploration. Dans un nouvelle publication de Cognition , une équipe dirigée par Jaimie Murdock a analysé le contenu des livres que Darwin a lus, et l’ordre dans lequel il les a lus, pour découvrir sa méthode préférée de collecte d’informations et comment elle a changé au fil du temps .

Les chercheurs ont analysé les versions numériques des 665 livres que Darwin a lus, comptant et classant les sujets mentionnés. A partir de là, ils ont calculé si chaque livre successif reflétait une incursion dans un nouveau territoire surprenant ou une fouille plus profonde dans un domaine similaire. Ils ont constaté que Darwin a commencé sa période de quand il prenait des notes en mettant davantage l’accent sur l’exploitation, en ayant tendance à maîtriser une zone à la fois, plutôt que de sauter sporadiquement d’un sujet à l’autre. Au fil du temps, et à mesure que nous nous rapprochons de son écriture sur son oeuvre majeure sur les origines des espèces , il se tourne vers une plus grande importance de l’exploration: des sauts plus sporadiques et surprenants vers de nouveaux sujets.

Cette constatation est inattendue dans le sens où elle est habituellement considérée comme optimale pour un fourmilier – qu’il s’agisse d’un écureuil ou d’un universitaire – de décrire le modèle opposé à Darwin, d’étendre plusieurs domaines différents avant de zoomer plus tard sur un secteur particulier pour un examen plus approfondi.

Murdock et son équipe proposent deux explications. Tout d’abord, peut-être Darwin avait déjà montré un accent plus marqué sur l’exploration plus tôt dans sa carrière, avant qu’il ait commencé à tenir un journal de lecture et ainsi manqué par l’analyse actuelle. Deuxièmement, peut-être Darwin a-t-il mis en place une phase antérieure d’exploitation et de maîtrise de zones plus étroites afin de renforcer sa confiance et de perfectionner ses capacités.

Une autre façon dont les chercheurs se sont approchés des choix de lecture de Darwin était de déterminer si l’ordre (la séquence) de livre en livre était plus surprenant, en termes de changements de sujet. Cela a montré que son voyage choisi à travers le matériel de lecture a été plus exploratoire et surprenant que la progression chronologique des idées basées sur l’histoire des publications. C’est-à-dire, au cours de sa carrière, il a délibérément mélangé et apparié ce qu’il a lu, réunissant des idées disparates, plutôt que de rencontrer passivement de nouvelles idées au fur et à mesure qu’elles émergent.

La validité des nouveaux résultats est le fait que les phases identifiées de l’exploitation relative et de l’exploration dans la carte de lecture de Darwin sont bien sur les phases biographiques de sa carrière. Tout d’abord, comme il a rassemblé ses journaux de recherche du voyage du Beagle à partir de 1836, il était dans une phase d’exploitation claire de la lecture. Puis, à partir de 1846, il commence une période de recherches intenses sur les molusques (après avoir réalisé que leur étude taxonomique avait été négligée dans la littérature), ce qui coïncide avec un changement de son style de lecture de l’exploitation à l’exploration, Des sujets qui lui étaient nouveaux par rapport à ses anciennes habitudes de lecture. Finalement , à partir de 1854, alors qu’il entreprenait les préparatifs pour l’écriture d’ Origine , la lecture de Darwin entre dans sa phase la plus exploratoire, non seulement en ce qui concerne la lecture de sujets récents par rapport à son passé, mais aussi littéralement d’un livre à l’autre.

Les chercheurs ont déclaré que leur étude représentait une première de la théorie de l’information. Cette méthode d’étudier les habitudes de lecture et de recherche d’un seul individu est innovante. Désormais, le même type d’analyse pourrait maintenant être appliqué à tout autre individu vivant ou mort, dès lors que son historique de lecture est disponible. Avec le temps, il sera fascinant de voir quelles similitudes et différences il ya entre le parcours intellectuel de Darwin et ceux entrepris par d’autres.

Source – Exploration et exploitation de la science victorienne dans les carnets de lecture de Darwin

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